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19
MAYO
2016

El Liberty Hall de Limón

Autor: Colaboración de Lorein Powell Benard1 para la Comisión Nacional de Asuntos Afrodescendientes

Texto por Lorein Powell Benard* para la Comisión Nacional de Asuntos Afrodescendientes.

El edificio Liberty Hall** , el Salón de la Libertad — único bastión del Universal Negro Improvement Association (UNIA)*** que quedaba en pie de entre los centenares que dicho movimiento erigiera en los Estados Unidos, América Central y el Caribe en los años 1920s y 30s—, ardió en llamas el pasado viernes 29 de abril del 2016, dejando gran consternación y un enorme sentido de pérdida tanto en la provincia de Limón, como en el resto de Costa Rica.

El edificio fue construido en 1922 por la comunidad de inmigrantes Afro-Caribeños que se establece en el Caribe costarricense a partir de 1872, cuyos descendientes constituyen hoy día el grupo étnico Afro-descendiente o Afro-Costarricense. El Salón de la Libertad fue declarado Patrimonio Histórico Arquitectónico de Costa Rica en el año 2000, y se mantuvo por 94 años como el más importante centro de actividad cultural y política de los limonenses de todas las etnias que conviven en la ciudad.

Su estructura y acabados son hechos completamente de madera y zinc. El exterior y su escalera lateral es típica del estilo victoriano inglés, probablemente las piezas venían de Nueva York o Nueva Orleans y se adaptó al clima caribeño. Los techos eran altos para permitir una mejor ventilación junto con enrejados de madera en la parte superior de las puertas que son de influencia angloantillana. También como estrategia pasiva de climatización tenía aleros que protegían de la lluvia y creaban una “bolsa” exterior de aire fresco que el viento impulsaba hacia dentro del edificio****.

¿Pero por qué es el Liberty Hall un símbolo de la identidad de la población Afro-Costarricense?

Para dar respuesta a esa pregunta, es menester establecer que las organizaciones simbólicas de una comunidad distinta, que se desplaza de su tierra de origen, están estrechamente ligadas a las acciones políticas y culturales que despliegan para garantizar su supervivencia e identidad distinta a lo largo del tiempo, en el nuevo territorio adonde establecen raíces.

Entre los años 20s y 50s del siglo XX, la UNIA, la Asociación para el Mejoramiento Universal del Negro, constituye la organización Pan-africanista por excelencia, que organiza y brinda apoyo a la gran masa de pueblos negros sobre-explotados y discriminados por razones de índole racial en las diversas comunidades de la diáspora africana dispersas en el Nuevo Mundo, incluyendo la establecida en la provincia de Limón.

Dicha organización, fundada y guiada por el líder internacional Marcus Garvey, centra sus acciones en reafirmar el orgullo racial y auto- determinación de los pueblos negros. La organización logra ese objetivo por dos vías: por una parte educando a los miembros de las distintas comunidades sobre su valía ligada a las grandes civilizaciones y culturas de su África originaria y sus sobresalientes contribuciones a la historia de la humanidad, y por otra parte, promoviendo el desarrollo comunal autónomo, mediante la creación de organizaciones e instituciones auto-sostenidas, que contribuyeran a preservar la lengua y cultura etno-específicas, como el Liberty Hall.

Además de ese gran centro de acción política y cultural, una de las instituciones más fuertemente apoyadas por la UNIA fue el primer sistema educativo instaurado en la historia de Costa Rica, que ofrecía educación básica en inglés, de kindergarten a sexto grado, además de educación vocacional después de la primaria***** y a través de las escuelas, la promoción de música, las representaciones teatrales de obras clásicas, conciertos, desfiles, festivales, competencias, etc., en todas las comunidades. Esta brevísima reseña pone en perspectiva el inconmensurable valor del Liberty Hall de la UNIA como símbolo de la Identidad de los costarricenses de la etnia Afro-descendente de raíz caribeña y para toda la diversa y multicultural micro-sociedad limonense de hoy, que aunque valorada y apreciada por muchos otros sectores de la sociedad costarricense, sigue en lucha por labrarse un espacio más significativo en las estructuras sociales, políticas, educativas y económicas del país.

“No existe en el mundo algo que sea común a la humanidad que la persona común no pueda alcanzar.” (Marcus Garvey)

*Docente de inglés jubilada y socióloga especializada en estudios de la diáspora africana: étnica, raza, clase, cultura y género; y sociología de la educación.

**El edificio es quizás más comúnmente conocido como “Black Star Line” por su asociación con la línea naviera que llevaba ese nombre, y que se promovía desde esa sede de la UNIA, cuyo fin era facilitar el transporte de los miembros de las poblaciones de la diáspora africana dispersas en las Américas y el Caribe que desearan retornar al África a establecer el Estado libre de Liberia y desde allí establecer lazos comerciales con el resto del mundo mediante dicha flotilla.

***Traducido al español como Asociación para el Mejoramiento Universal del Negro, que envuelve a la diáspora africana global: todas las poblaciones resultantes del secuestro y desplazamiento forzoso de personas de distintas naciones y culturas del África Sub-Sahariana que llegan al “Nuevo Mundo”, a lo largo de 500 años, luego del llamado descubrimiento de América.

****Acuña Wesley. (2012). Black Star Line (Limón). San José: Sicultura.

*****Dichas escuelas comenzaron a establecerse desde la llegada de los primeros grupos de inmigrantes del Afro-Caribeños desde 1872, pero el período de mayor expansión y fortalecimiento del sistema educativo tuvo lugar entre 1910 y los 1950s cuando fueron impulsadas fuertemente por la UNIA. Para 1940 el Supervisor de Escuelas de Limón, de la Secretaría de Instrucción de la época, registra en un censo parcial 17 escuelas primarias y 1 escuela de educación comercial en la provincia. Powell-Benard, Lorein. (2013). El Papel del Estado en la Destrucción Sistemática del Primer Sistema Educativo Autónomo Instaurado en el País: Las Escuelas Tradicionales de Inglés de Limón. Universidad Nacional, p. 110.